Nerdrums Herausforderung an die Moderne

Portrait Odd Nerdrum
„Kitsch-König“ Odd Nerdrum

Hinweis auf Paul A. Cantor
Der norwegische Künstler Odd Nerdrum ist einer der größten Maler des Jahrhunderts. Leider ist das Jahrhundert nach seinen Kritikern das siebzehnte. So ist Nerdrum zu einem der umstrittensten Künstler unserer Zeit geworden. Seine Bewunderer loben ihn für seine hervorragende alte Meistertechnik, während seine Kritiker ihn als hoffnungslos reaktionär verurteilen. Seine Arbeit stellt all unsere üblichen Erzählungen über die Kunstgeschichte in Frage, insbesondere das modernistische Dogma, dass der Künstler nur dann kreativ sein kann, wenn er der Vergangenheit den Rücken zukehrt.
Nerdrum hat sich immer offen zu den Alten Meistern bekannt. Er verwendet schwere Farbschichten, um Chiaroscuro-Effekte zu erzeugen, die an Caravaggio und Rembrandt erinnern, und er erinnert sich immer wieder an die großen italienischen und holländischen Maler, die die Textur der Dinge auf der Leinwand festhalten – von glänzenden Metallen bis hin zu reichen Stoffen. Vor allem weiß er, wie er jeden Farbton menschlichen Fleisches vermitteln kann. Und doch reicht das Thema von Nerdrums Arbeiten meist aus, um ihn in die moderne Welt zu bringen. Seine dunkle Palette scheint eine beunruhigende Vision vom Ende der Zivilisation, wie wir sie kennen, zu zeichnen. Für diejenigen, die Nerdrums Bilder nicht gesehen haben, versuche ich, sie so zu beschreiben: Stellen Sie sich das Ergebnis vor, wenn Rembrandt die Sets von The Road Warrior* gemalt hätte.

Nerdrums Karriere stellt somit eine Herausforderung für das modernistische Establishment dar, das immer noch die internationale Kunstszene dominiert. Er lehnt es ab, wie ein Modernist zu malen, aber thematisch scheint er auf eine Krise in der modernen Welt zu reagieren; in der Tat scheint er den geistigen Zustand der Moderne auf eine tiefere Weise als die der meisten modernen Maler zu begreifen. Als Ergebnis haben nur wenige zeitgenössische Maler es geschafft, das modernistische Establishment so zu erzürnen wie Nerdrum. Die Künstler, Kritiker und Kuratoren, die das modernistische Establishment ausmachen, spüren irgendwie, dass, wenn Nerdrum Recht hat, sie falsch liegen müssen. Durch die Rückkehr zu den Alten Meistern verletzt Nerdrum das, was zur fundamentalen Konvention der modernen Kunst geworden ist. Nerdrum fühlte der ganzen Kunstszene auf den Zahn und nutzte die Gelegenheit einer Reihe von Ausstellungen seiner Gemälde von 1998 bis 2000 in Norwegen, um sich öffentlich als Kitsch-König zu präsentieren.

Nerdrum/Rembrandt
Diesen Vergleich liebte Nerdrum: Links sein Selbstportrait, rechts das Gegenstück von Rembrandt.

Nerdrums Karriere als Künstler war ein langer Kampf gegen die Moderne. Wie viele Künstler war Nerdrum frühreif und begann schon früh, ein Auge für Form und Farbe zu haben. So begann Nerdrums Begegnung mit und sein Kampf gegen die Moderne in seiner Kindheit, wie er in seinem Buch „Über Kitsch“ erklärt: „Schon früh wurde ich von der Kunst erfasst und malte Poliakoff*-ähnliche Abstraktionen, bevor ich 9 wurde. Ein Grund dafür war wahrscheinlich mein Stiefvater. Er war ein kultivierter Mann, der moderne Kunst sammelte. Oft nahm er mich auf Skitouren mit … Einmal, als wir eine Höhe erreichten, hielten wir an und schauten uns die Landschaft an. Das Tal vor uns lag im Licht eines herrlichen Sonnenuntergangs. Da sagte er: Es ist wunderschön, aber denk daran, niemals so etwas zu malen, wenn du ein Künstler wirst. Dann wirst du auf der Herbstausstellung nicht angenommen.“

Diese Anekdote des kleinen Odds, der von einem bösen Stiefvater zum Modernisten degradiert wird, ist eine wunderbare Umkehrung des Gründungsmythos der modernen Kunst: Der junge Picasso rebelliert gegen seinen Vater, der ihm immer wieder sagt, dass er im traditionellen Stil malen muss, wenn er einen kommerzieller Erfolg haben will.

Temperamentell ein Rebell, fing Nerdrum schnell an, Zweifel an den künstlerischen Prinzipien zu entwickeln, die ihm aufgezwungen wurden. 1962 trat er in die Nationale Kunstakademie in Oslo ein, aber so, dass für ihn der ganze Prozess verdorben schien. Einer seiner Unterstützer, Jan Åke Pettersson, erklärt: „Der Antrag umfasste drei Bilder. Zwei von ihnen waren ziemlich fertig, während das dritte hastig beendet wurde, um die Frist einzuhalten Das Komitee fand ihn so vielversprechend, dass es ihn in die führende Kunstschule der Nation aufnehmen konnte und ließ ihn die Kriterien der modernen Kunst hinterfragen. Das war zu einfach; es bot zu wenig Widerstand. “

Schon in jungen Jahren reiste Nerdrum durch ganz Europa und schließlich sogar nach New York, um sein Wissen über Kunst zu erweitern. Er wurde zunehmend desillusioniert durch die Arbeit von Modernisten wie Robert Rauschenberg. Wie Nerdrum selbst berichtet: „Die Moderne fühlte sich alt und traurig an. Ich hatte so viel davon gesehen, dass ich die Nase voll hatte.“ Mit dieser Einstellung geriet Nerdrum schon bald in Konflikt mit den norwegischen Kunstbehörden. 1964 nahm er an einer Ausstellung in Oslo teil, wo er zum ersten Mal seinen Old-Master-Stil enthüllen und sofort die Feindseligkeit der norwegischen Kunstpresse provozieren konnte. Ein Kritiker namens Ole Henrik Moe schrieb in der Zeitschrift Afterposten: „Es genügt einfach nicht, eine ganze Generation des Fortschritts an den Grenzen der Abstraktion zu ignorieren, Surrealismus, Kubismus, Klee, Kandinsky, Picasso, Francis Bacon zu leugnen … Es braucht Mut. Um jedoch der eigenen Zeit gewachsen zu sein, braucht man mehr Mut, um die Trommel des Reaktionismus zu schlagen. “ Man könnte die Großzügigkeit eines Kunstkritikers bezweifeln, der einen zwanzigjährigen Kunststudenten mit dem Picasso-Stab schlägt, aber die eigentliche Frage ist, ob Nerdrum tatsächlich mehr Mut zeigte, indem er herausforderte, was zu seiner Zeit die Orthodoxie der Moderne war.

Nerdrum fand bald heraus, dass er mit seinen Professoren an der Osloer Akademie nicht zurecht kam und schließlich „wie ein räudiger Hund verjagt wurde“, wie er es ausdrückte. Er gab nie auf, seine Werke in seinem Heimatland auszustellen, aber seine Bemühungen stießen weiterhin auf Widerstand. 1998 erinnerte er sich mit etwas Bitterkeit an die Erniedrigung, die er vor zwanzig Jahren erlitten hatte: „Ich durfte zwei meiner größeren Gemälde – Die Festnahme und der Mord an Andreas Baader – im neuen Studentenhaus der Universität von Oslo aufhängen … Sie waren wunderschön in einer Treppe aufgehängt, die fast wie eine Caravaggio-Kapelle aussah.Aber es dauerte nicht lange, bis jemand die Show nicht mochte. Ein Komitee an der Kunstakademie hatte entschieden, dass die Gemälde in dieser speziellen Treppe abgenommen wurden.“

Noch in den 1990er Jahren geriet Nerdrum in einen erbitterten Kampf mit dem norwegischen Kunst-Establishment. Nerdrum hatte sich lange öffentlich beschwert, dass die Norwegische Nationale Kunstakademie keinen Unterricht in figurativer Malerei angeboten habe, und 1988 schloss sich eine Gruppe seiner Privatschüler der Agitation an. 1994 wurde Pettersson Leiter der Akademie in Oslo und versuchte, zwei Professuren für figurative Technik zu etablieren. Wie Pettersson selbst die Ergebnisse beschreibt: „Die Hölle brach los. Mitarbeiter und Studenten protestierten lautstark gegen die Idee, sowohl intern als auch in den Medien.“ Mit seinem internationalen Renommee als figurativer Maler war Nerdrum klar für eine der neuen Professuren aufgestellt und wurde vom Komitee, das mit der Bewertung seiner Referenzen betraut war, tatsächlich als „eine Klasse für sich“ beurteilt. Aber wie Pettersson berichtet, „eskalierte der Widerstand an der Akademie wie auch in Teilen der norwegischen Gesellschaft zu einer Hysterie“.

Auch Ausländer wurden in den Streit verwickelt. Der norwegische Bildungsminister Gudmund Hernes hatte anlässlich einer Ansprache an der Akademie die Idee der Vermittlung bildlicher Techniken an einer öffentlichen Kunstinstitution verteidigt. Der amerikanische Künstler Joseph Kosuth, der damals in Oslo war, veröffentlichte ein Stück, in dem er laut Pettersson „gegen den Minister argumentierte und diese Art von Kunst aus einer Akademie verbannte, weil sie „populär“ war und nicht im Einklang stand mit der Kunst unseres Jahrhunderts. Denken Sie daran, dass das, worüber wir hier sprechen, ein Standardteil des künstlerischen Unterrichts war – lernen, wie man die menschliche Figur zeichnet. Und dennoch geriet ein norwegischer Regierungsbeamter unter Beschuss, weil er sich für eine solche Reform des Lehrplans einsetzte. Ende 1995 bewarb sich Nerdrum tatsächlich um den neuen Lehrauftrag, aber der Widerstand gegen ihn war so stark, dass er nur einen Tag vor seiner Ernennung seinen Namen aus der Prüfung gestrichen hatte.

Odd Nerdrum (Oel)
Ein Farbbeispiel aus den zahlreichen Werken des Norwegers

Um einen Eindruck von der Gewalt der Opposition gegenüber Nerdrum zu vermitteln, beschreibt Pettersson, wie er in der Presse behandelt wurde: „Dagbladet, die Boulevardzeitung, Norwegens drittgrößte Zeitung, druckte einen Leitartikel, der auch in der norwegischen Kulturgeschichte außergewöhnlich blieb … Er schloss: „Man sollte sagen: Die norwegische Kunst sollte Raum für viele Ausdrucksformen finden, auch für Odd Nerdrum. Aber wir glauben nicht, dass er die Zukunft der norwegischen Kunst repräsentiert, weder an der Akademie noch sonstwo.“ „Pettersson ist offensichtlich voreingenommen zugunsten von Nerdrum; man muss daher die Möglichkeit in Betracht ziehen, dass er diese Geschichte auf eine Weise erzählt, die für Nerdrum so günstig wie möglich ist. Und doch kann man nicht umhin zu schließen, dass man Nerdrum in der Akademie-Affäre Unrecht getan hat.

Die Geschichte der Norwegischen Akademie bietet ein ordentliches Gegengewicht zu den verschiedenen Skandalen der Moderne zu Beginn. In den frühen 1900er Jahren begann Picasso, die Welt zu schockieren, indem er radikal von den traditionellen Formen der Darstellung der menschlichen Figur abwich, und er stieß zunächst auf heftigen Widerstand seitens des Kunstbetriebs. Gegen Ende der neunziger Jahre sah sich Nerdrum mit ebenso heftigem Widerstand konfrontiert, weil er traditionelle Formen des Zeichnens der menschlichen Figur verteidigte. Man muss sich über die Unsicherheit der Modernisten wundern, die es für notwendig halten, darauf zu bestehen, dass ihre Kunst und nur ihre Kunst „die Kunst unseres Jahrhunderts“ oder „die Kunst der Zukunft“ ist. Haben die Modernisten Angst vor der Herausforderung, die die traditionelle Kunst immer noch für den Triumph ihrer eigenen Ästhetik darstellt? Unter diesen Umständen haben wir Glück, dass Ketzer wie Nerdrum uns daran erinnern, was der Modernismus heute aus der Kunstwelt auszugrenzen versucht. Auf die Frage, was in der zeitgenössischen Kunst fehlt, hat Nerdrum eine seltsame, aber suggestive Liste von vier Dingen zusammengestellt:

1. Das offene, vertrauensvolle Gesicht,

2. Die sinnliche Haut,

3. Goldene Sonnenuntergänge und

4. Die Sehnsucht nach Ewigkeit.

Glücklicherweise setzt das rebellische Kind in Nerdrum seinen Kampf gegen seinen bösen Stiefvater und die modernistische Angst vor schönen Sonnenuntergängen fort.

*Road Warrior: australischer Kultfilm – Mad Max – aus Dezember 1981

**Poliakoff: Russiscer Maler, Teilnehmer der documenta II + III, mit Vorliebe für Erdfarben.

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